Tecnica dell’insetto sterile

La tecnica dell’insetto sterile è un metodo di controllo dei parassiti rispettoso dell’ambiente che coinvolge l’allevamento di massa e la sterilizzazione, utilizzando la radiazione, di un parassita bersaglio, seguito dal rilascio sistematico a livello dell’area dei maschi sterili per via aerea sopra aree definite, dove si accoppiano con femmine selvatiche che non producono discendenti e una popolazione di parassiti in declino.

La tecnica degli insetti sterili, o SIT in breve, è uno dei metodi di controllo dei parassiti più rispettosi dell’ambiente mai sviluppati. L’irradiazione, come i raggi gamma e i raggi X, viene utilizzata per sterilizzare gli insetti allevati in massa in modo che, pur restando sessualmente competitivi, non possano produrre prole. SIT non coinvolge i processi transgenici (ingegneria genetica).

La Convenzione internazionale sulla protezione delle piante classifica gli insetti sterili come organismi utili. Il SIT differisce dal controllo biologico classico, che prevede l’introduzione di agenti di controllo biologico non nativo, in diversi modi:

  • gli insetti sterili non si auto-replicano e quindi non possono stabilirsi nell’ambiente,
  • rompe il ciclo riproduttivo del parassita, chiamato anche controllo autocidal, che è per definizione specifico per specie,
  • il SIT non introduce specie non native in un ecosistema.

Congiuntamente alla FAO, l’AIEA assiste i suoi Stati membri nello sviluppo e nell’adozione di tecnologie basate sul nucleare per ottimizzare le pratiche di gestione degli insetti nocivi in agricoltura che supportano l’intensificazione della produzione agricola e la conservazione delle risorse naturali.

Benefici della tecnica

La tecnica dell’insetto sterile è stata sviluppata per la prima volta negli Stati Uniti ed è stata utilizzata con successo per oltre 60 anni. Attualmente è applicata in sei continenti.

Le quattro opzioni strategiche in cui gli insetti sterili vengono impiegati come componenti della difesa integrata a livello di area sono: soppressione, eradicazione, contenimento e prevenzione.

Per oltre cinque decenni il SIT è stato uno dei temi principali del programma congiunto

FAO / AIEA sulle tecniche nucleari nel settore alimentare e agricolo.
Coinvolge sia la ricerca applicata per migliorare la tecnica e svilupparla per nuovi insetti infestanti; per il trasferimento del pacchetto SIT agli Stati membri attraverso progetti sul campo, affinché questi possano trarre beneficio da una migliore salute delle piante, degli animali e dell’uomo; per ambienti più puliti; per un aumento delle colture e della produzione animale nei sistemi agricoli; e per uno sviluppo economico accelerato.