I ricercatori tracciano avvistamenti di parassiti nel tentativo di proteggere contro la xilella

Come misura preventiva contro Xylella fastidiosa, gli scienziati del Regno Unito hanno invitato volontari, all’inizio di quest’anno, per registrare gli avvistamenti di cimici e i loro residui. I ricercatori stanno usando questi dati per tracciare la loro distribuzione nel Regno Unito.

Le sputacchine, note anche come insetti che si nutrono di xylema, diffondono Xylella – che ha distrutto decine di oliveti in Italia e nella regione del Mediterraneo – da una pianta infetta all’altra quando si nutrono di loro.

Le sputacchine sono facili da identificare dalla schiuma che le difende allo stadio larvale.

Il team di ricerca nel Regno Unito è composto da un consorzio di 12 organizzazioni, tra cui la Royal Horticultural Society e le università con sede nel Regno Unito in East Anglia, St Andrews, Salford, Stirling e Sussex. Conosciuto come BRIGIT, il progetto coinvolge scienziati nei campi di entomologia, patologia vegetale, ecologia, epidemiologia, biologia molecolare, genomica e scienze sociali.

Claire Harkin, ricercatrice post-dottorato presso l’Università del Sussex e membro del consorzio BRIGIT, ha dichiarato a Olive Oil Times che la comprensione della natura degli insetti è fondamentale per gestire il potenziale di un focolaio di Xylella.

“Se riusciamo a capire fino a che punto si muovono i singoli insetti, di cosa preferiscono nutrirsi e in che misura si mescolano le loro popolazioni, possiamo meglio prevedere quanto lontano e quanto velocemente potrebbero diffondersi se entrassero nel Regno Unito e quindi essere pronti a rispondere in modo più efficace se dovessero arrivare qui “, ha detto.

“Anche se stiamo arrivando alla fine della stagione delle sputacchine, il prossimo anno eseguiremo di nuovo il sondaggio”, ha affermato.

Alan Stewart, un altro membro del consorzio BRIGIT e un ricercatore di ecologia presso l’Università del Sussex, ha affermato che uno dei loro compiti per i mesi invernali sarà quello di decidere il modo migliore per fare il sondaggio e quali lacune di informazioni devono essere colmate.

Stewart ha detto che se le piante infettate da Xylella fossero importate nel Regno Unito, esisterebbe la possibilità che il batterio si possa stabilire e diffondere in tutto il paese, “con conseguenze potenzialmente devastanti”.

Ha affermato che la maggior parte delle ricerche su Xylella e sui suoi portatori sono state condotte in climi più caldi, non si sa molto su come il patogeno possa diffondersi nel Nord Europa.

Stewart è apparso su BBC Breakfast, BBC Radio 4 e BBC Online per lanciare il progetto.

Harkin – che ha descritto la risposta al progetto come “incredibile” – ha affermato che è rimasta la migliore storia online sulle pagine della BBC News Science and Environment per una settimana, con circa 1,25 milioni di visualizzazioni. Inoltre, BRIGIT ha invitato volontari a inviare fotografie.

“Ciò ha generato una risposta pubblica sbalorditiva, con oltre 1.000 testimonianze inviate solo il primo giorno”, ha detto. “Ora abbiamo ricevuto oltre 14.000 registrazioni, oltre l’80% delle quali include le informazioni cruciali sull’impianto ospite.”

Harkin ha affermato che sono state segnalate 400 specie di piante ospiti e le prime tre sono lavanda, rosa e rosmarino. Ha detto che hanno presentato alcune documentazioni sugli ulivi, anche se “solo un numero molto piccolo”.

Ha aggiunto che si controlleranno e verificaranno questi record nelle prossime settimane.

“È qui che la presentazione di fotografie a supporto dei record è stata di enorme aiuto”, ha affermato. “Circa il 40 percento degli invii ha fotografie associate, il che renderà molto più semplice l’attività di verifica per questi record. Una volta verificati i registri, inizierà il lavoro interessante e importante dell’analisi dei dati, che contribuiranno al più ampio progetto di ricerca BRIGIT ”.

“Sappiamo anche che circa l’80% dei documenti sono stati inviati da giardini privati”, ha aggiunto Harkin. “Questo è uno degli enormi vantaggi della gestione di una campagna scientifica per cittadini; semplicemente non avremmo potuto accedere a tali dati in nessun altro modo. Siamo enormemente grati a tutti coloro che hanno contribuito con i dati a questo importante settore di ricerca. “

Harkin ha detto che mentre Xylella non è attualmente considerata presente nel Regno Unito, gli insetti che si sono dimostrati portatori nei paesi del Mediterraneo sono comuni e diffusi anche nel Regno Unito.

“Il principale tra questi è il cosiddetto froghopper comune o spittlebug di prato – Philaenus spumarius”, ha detto Harkin, “che è uno dei nostri insetti più comuni. Ironia della sorte, è anche uno dei più polifagi, essendo noto per nutrirsi di almeno 400 diverse specie di piante”.

“La ragione per cui Xylella si è diffusa così ampiamente e su così lunghe distanze negli ultimi anni è a causa del movimento di piante e materiale vegetale da parte dell’uomo”, ha aggiunto Harkin. “Ad esempio, attraverso il commercio e le persone che portano con sé le piante dalle vacanze all’estero. Questa è la base della campagna “Non rischiare” del governo britannico. ”

Nel tentativo di impedire a Xylella di diffondersi nel Regno Unito, il governo ha speso più di £ 4,5 milioni (€ 5,1 milioni) per rafforzare la sicurezza delle frontiere.

“Mentre i batteri vengono trasmessi tra le piante dagli insetti che si alimentano, crediamo che gli insetti stessi percorrano solo distanze relativamente brevi, forse fino a 100 metri saltando o volando, ma forse ulteriormente se trasportati dal vento”, ha detto Harkin . “Questo è qualcosa a cui stiamo cercando di rispondere definitivamente attraverso il progetto di ricerca BRIGIT.”